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C’est beau le Terre la nuit

La Terre, vue de nuit, à défaut d’être bleue comme une orange, est lumineuse. C'est ce qui apparaît dans la série d'images dévoilée, mercredi 5 décembre, par la NASA, qui offre l'aperçu le plus net et le plus précis jamais rendu de la face obscure de notre planète. Grâce à un nouveau satellite, Suomi NPP, les scientifiques « peuvent se passer de la lumière de la lune et détecter jusqu'à la lumière d'un bateau de pêche », note le site Atlantico. Mais aussi celle des incendies, des éruptions volcaniques, ou encore des foyers de population.

Le satellite Suomi NPP a été lancé de Californie le 28 octobre 2011 et placé dans une orbite héliosynchrone à 824 km au-dessus de la Terre. Ses instruments fournissent des mesures climatiques qui continuent les observations terrestres antérieures de la NASA (« Earth Observing System »). Le satellite est nommé d'après E. Verner Suomi, un météorologue de l'Université du Wisconsin-Madison. Le nom a été annoncé le 24 janvier 2012, trois mois après le lancement du satellite.

Pour le blog Dot Earth, du New York Times, ces images représentent « l'un des signes les plus visibles de l'anthropocène – une ère dans laquelle une espèce, la nôtre, a une influence à l'échelle de la planète. Les images montrent aussi de gros trous noirs dans des lieux peuplés – reflétant le fait que quelque 1,3 milliard de personnes manquent toujours d'un accès à l’électricité », selon des chiffres de l'Agence internationale de l'énergie en 2011 – un manque qui concerne près de 60 % de la population africaine et près de 20 % de la population asiatique, précise-t-on sur Dot Earth.

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