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De la vie préhistorique possible dans des poches d'eau

Des poches d'eau vieilles d'au moins 1,5 milliard d'années ont été trouvées au fond d'une mine canadienne par des scientifiques. Elles pourraient contenir des microbes préhistoriques, selon des travaux publiés dans le magazine Nature.

C'est donc par 2,4 km de fond, dans la mine de Timmins (Ontario), que des chercheurs britanniques et canadiens ont découvert cette eau, restée totalement isolée du monde extérieur depuis le Précambrien (période qui court de la formation de la Terre, voici 4,5 milliards d'années, à 540 millions d'années environ).

Après l'avoir analysée, ils se sont rendus compte que l’eau était riche en gaz dissous, comme l'hydrogène, le méthane et différentes formes atomiques (isotopes) de gaz rares tel l'hélium, le néon, l'argon ou le xénon. Or tous ces gaz ont le potentiel pour fournir l'énergie nécessaire à des microbes tenus à l'écart du Soleil durant des milliards d'années. C'est exactement ce qui permet actuellement aux abords des sources d'eau chaude situées au fond des océans de grouiller d'une vie microscopique.

En comparant la teneur de cette eau en certains isotopes de xénon avec celle de l'atmosphère préhistorique, les chercheurs estiment que cette eau est piégée sous terre depuis au moins 1,5 milliard d'années. Mais d'autres indices laissent penser qu'elle pourrait être vieille de près de 2,7 milliards d'années, un âge proche des roches qui la retiennent prisonnière.

« C'est d'un intérêt majeur pour les scientifiques qui cherchent à comprendre comment les microbes évoluent en isolement. Et c'est au cœur de toutes les questions sur l'origine de la vie, de son développement, et de la survie dans des milieux extrêmes ou d'autres planètes », souligne dans un communiqué Chris Ballentine, de l'Université britannique de Manchester, qui a participé à l'étude.

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