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La chute d'une météorite a bel et bien porté un coup fatal aux dinosaures il y a 66 millions d'années

Des travaux précédents laissaient penser qu’un gigantesque impact s'était produit 300 000 ans avant la disparition soudaine des dinosaures. Une nouvelle étude publiée jeudi dans la revue américaine « Science » indique que la météorite de près de dix kilomètres de diamètre se serait écrasée sur Terre il y a environ 66 millions années, soit « seulement » 33 000 ans avant l'extinction des dinosaures.

« Nous avons montré que ces événements sont très proches et de ce fait l'impact a clairement joué un rôle majeur dans l'extinction » des dinosaures, relève Paul Renne, professeur à l'université de Berkeley et principal auteur de cette étude. « Mais si l'impact a porté le coup fatal aux dinosaures, ça n'a probablement pas été le seul facteur », dit-il citant de fortes variations climatiques durant le million d'années avant leur disparition, dont de longues périodes froides. Une série d'énormes éruptions volcaniques en Inde a été l'une des causes de cette variation du climat.

Ces nouvelles estimations mettent fin à la confusion créée par de précédentes études. L'extinction des dinosaures avait été liée la première fois à la chute d'un astéroïde ou d'une comète en 1980 par feu Luis Alvarez, professeur de science planétaire de l'Université de Berkeley, et son fils Walter.

L'impact a formé un cratère appelé Chicxulub. Le diamètre du cratère, d’environ 180 kilomètres, laisse imaginer une puissance d'explosion similaire à plusieurs milliards de fois celle de la bombe d’Hiroshima . Le cratère de cette météorite est localisé au nord de la péninsule du Yucatán, Mexique. Son bassin, enseveli sous environ mille mètres de calcaire, s'étend, moitié sous la terre ferme, moitié sous le golfe du Mexique.

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