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L’ascenseur de l'espace, nouveau projet japonais

La compagnie japonaise Obayashi veut construire un ascenseur de l'espace d'ici 2050. Un câble serait ainsi tendu entre la surface de la Terre et un point situé à une altitude de 96 000 kilomètres, soit environ un quart de la distance entre la Terre et la Lune. Un poids placé au bout du câble servirait à l'encrer dans l'espace. Le câble serait maintenu tendu par la force centrifuge, qui dépasse la force de la gravitation à cette altitude.

Le voyage en ascenseur devrait prendre sept jours pour un aller-simple, avec une station qui accueillerait les voyageurs à destination. L’ascenseur devrait être capable de transporter 30 personnes à la fois ainsi que du matériel à un coût cent fois inférieur au lancement d'une fusée traditionnelle. La construction de ce prototype et surtout de son câble de près de 100 000 km devrait être possible dans le futur grâce à de petites structures cylindriques, des nanotubes de carbones.

Mais la réalisation ne sera pas aisée, d'autant plus que les connaissances actuelles ne permettent pas de construire un câble de cette longueur. La NASA cherche également depuis des années à proposer un projet réaliste du même genre, jusqu'ici sans succès. En clair, la technologie reste à inventer.

La compagnie japonaise estime toutefois que les recherches actuelles en matière de nanotechnologie rendent ce défi réaliste. «Pour l'heure, nous ne pouvons certes construire que des nanotubes de 3 centimètres de long, mais d'ici 2030 nous devrions arriver à obtenir un câble de la longueur nécessaire» a ainsi confié Yoji Ishikawa, responsable de la recherche et du développement d'Obayashi.

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