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L'astuce du poisson-scie femelle pour échapper à l’extinction

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La reproduction asexuée était connue chez des espèces telles que les serpents et certains types de requins. Elle l’est désormais chez le poisson-scie. «Cette forme de procréation est habituellement interprétée comme le signe d’une intervention divine, mais cela pourrait être plus commun que nous le pensons», notent les chercheurs.

Jusqu’alors, ce phénomène de reproduction alternative, connu sous le terme de parthénogénèse, n’avait jamais été observé chez les vertébrés. Mais il est désormais établi que des femelles d’une espèce de poisson-scie à dents courtes du sud de la Floride se sont retrouvées enceintes sans avoir eu de contact avec un mâle.

Afin de vérifier si les membres d’une même famille se reproduisaient entre eux, en raison du nombre restreint d’individus de cette population de poissons menacée d’extinction, les scientifiques ont réalisé des campagnes de prélèvement d’ADN et l’ont analysé. «Ce que ces relevés nous ont appris était fort surprenant : les poisson-scie femelles peuvent parfois se reproduire sans accouplement», commente Andrew Fields, qui a dirigé l’étude parue dans la revue Current Biology.

Les scientifiques estiment que la population globale de cette espèce est aujourd’hui réduite à environs 1 % de son niveau en 1900, en raison d’une pratique intensive de la pêche. Les nouveau-nés héritent alors exclusivement du patrimoine génétique leur mère.

Jusqu’à présent, les scientifiques supposaient que cela pouvait conduire à de graves problèmes ou même être fatal. Mais les poissons issus de parthénogénèse semblent ici être en parfaite santé. Seul risque selon les scientifiques : la perte de la diversité génétique, essentielle pour que l’espèce s’adapte aux nouvelles menaces. Reste à savoir si l’échantillon trouvé sera fertile à son tour. «Chez les poisson-scie, la maturité sexuelle prend beaucoup de temps. Il pourrait se passer dix ans avant qu'on soit fixés», conclut Andrew Fields.

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