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Les chiens ne verraient pas en noir et blanc uniquement

Publiée dans Proceedings of the Royal Society B., une étude expérimentale russe montre que les chiens, contrairement à une idée répandue, distinguent certaines couleurs, et savent utiliser cette capacité, contredisant ainsi l’idée commune que les chiens voient en noir et blanc.

En effet, les scientifiques savent que les animaux sont juste moins bien équipés que l’homme, physiologiquement, pour distinguer les couleurs. Ils pensaient donc jusqu’à présent que les chiens utilisaient essentiellement la notion de brillance, de clarté (couleur claire ou couleur foncée) plutôt que la notion de couleur proprement dite.

Des scientifiques du Laboratoire de traitement sensoriel de l'Académie des sciences de Russie, à Moscou, ont pourtant réussi à tester expérimentalement la perception des couleurs chez le chien grâce à un protocole astucieux en travaillant avec 8 chiens issus de croisements (des bâtards).

Dans une première phase, d’une durée de 9 jours, chaque animal, 10 fois par jour, a été confronté à 2 boîtes contenant chacune un morceau de viande (pour que le flair de l’animal n’entre pas en ligne de compte), et jouxtées chacune d’un papier de teinte différente. Mais une seule des deux boîtes était déverrouillée et permettait d’accéder à la récompense. La bonne boîte était, chaque fois, associée à la même combinaison couleur + ton : jaune clair ou jaune foncé ou bleu clair ou bleu foncé (des couleurs perceptibles par les chiens). La mauvaise boîte, elle, était associée à la teinte inverse : jaune si la bonne était bleue, foncée si la bonne était claire, et vice-versa.

À l’issue de cette phase, chaque canidé était donc conditionné pour associer l’une (et seulement une) de ces 4 combinaisons à la notion de récompense, et se dirigeait spontanément vers la boîte correspondante sitôt mis en situation. À ce stade, restait à déterminer si le chien (qui n’avait le droit qu’à 1 essai à chaque fois) se fiait à la couleur (jaune ou bleu) ou bien au ton (clair ou foncé) pour choisir la bonne boîte.

Lors de la seconde phase (10 essais), les chercheurs ont donc brouillé les cartes : chaque animal a été mis en présence, là encore, de 2 boîtes contenant de la viande, mais jouxtées de papiers d’autres teintes : les chiens conditionnés au jaune clair se sont vu proposer le choix entre jaune foncé et bleu clair, ceux conditionnés au bleu clair se sont vu proposer du bleu foncé et du jaune clair, etc. Bref, chaque animal devait choisir cette fois-ci entre la bonne couleur (mais le mauvais ton) ou le bon ton (mais la mauvaise couleur). Or, tous les chiens ont opté, dans plus de 70% des essais, pour la bonne couleur (celle précédemment associée à la récompense), sans se soucier du ton. 6 chiens sur les 8 l’ont même fait dans 90% des cas.

Comme chez la plupart des mammifères, les chiens ont dans les yeux seulement 2 types de récepteurs de couleur (les cônes) alors que les humains en ont 3. Chacun de ces cônes est sensible à une longueur d'onde (donc à une couleur) différente. Un chien voit le jaune et le bleu, mais verra du brun-grisâtre à la place du rouge, du jaune foncé à la place du orange, du bleu foncé à la place du violet, etc.

Dans l’expérience, néanmoins, le comportement des canidés était bien dicté par la couleur et non par la luminosité (le ton) des carrés de papier.«Tester si les chiens utilisent la différentiation entre couleurs est très difficile. Ce test prouve néanmoins que non seulement les chiens ont une vision en couleurs, mais aussi qu’ils l’utilisent consciemment», conclut ainsi le Dr Stanley Coren, de l’Université de Colombie Britannique, un expert en la matière, qui n’a pas participé à ces travaux mais donne son avis sur cette expérience.

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