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Un petit robot japonais, Kirobo, ira dans l'espace cet été

Un volubile et agile petit robot androïde japonais, Kirobo, décollera le 4 août du sud du Japon à bord d'une fusée nippone pour aller rejoindre la Station Spatiale Internationale (ISS). Il y tiendra compagnie à un astronaute compatriote, ont annoncé il y a quelques jours ses concepteurs.

« Cela peut sembler être un petit pas, mais ce sera un grand pas pour un robot », a déclaré Kirobo en parodiant Neil Armstrong et en levant son pied, lors de sa présentation aux journalistes.

Pensé par le roboticien Tomotaka Takahashi et développé par des chercheurs de l'université de Tokyo, de Toyota, de l'Agence d'exploration spatiale (Jaxa) et du groupe publicitaire Dentsu, le petit Kirobo(34 cm) devra entretenir la conversation de façon naturelle, en japonais, avec le spationaute nippon Koichi Wakata qui arrivera plus tard dans l'ISS.

Le Japon possède à bord de cette station un laboratoire appelé Kibo dédié aux expérimentations diverses. Le robot qui sait marcher, reconnaître les visages et enregistrer des images, a subi de nombreux tests pour être capable de parler et remuer en micro-gravité.

Kirobo est clairement inspiré d'un robot imaginaire « Astro le petit robot » (ou Astro Boy), personnage de manga (bande dessinée japonaise) crée après-guerre par feu le dessinateur Osamu Tezuka.

Un jumeau, baptisé Mirata, restera à Terre pour servir de robot de comparaison au cas où les chercheurs soupçonneraient des anomalies affectant Kirobo.

L'objectif de ce projet est notamment d'étudier dans quelle mesure un robot de compagnie peut apporter un soutien moral à des personnes isolées durant une longue période de temps.

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