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Une brosse à dents au secours de la station spatiale

Une installation spatiale à 100 milliards de dollars a été sauvée par une brosse à dents à 3 dollars, relate la chaîne américaine ABC News. Pendant plus de huit heures, leurs mouvements entravés par leurs combinaisons spatiales, les astronautes de la Station spatiale internationale ont essayé de remplacer une unité électrique défectueuse à l’extérieur de l’appareil. En vain : un boulon récalcitrant résistait aux instruments les plus sophistiqués.

Sunita Williams et Akihiko Hoshide ont bricolé un outil beaucoup plus «low-tech» et refait une tentative dans le vide spatial. Munis d’une brosse à dents attachée à une tige métallique, ils ont enfin dégagé le boulon bloqué par des copeaux de métal. Mission accomplie et record battu pour Sunita Williams qui décroché le record de la plus longue activité extravéhiculaire pour une femme.

La station spatiale internationale est jusqu’à ce jour le plus grand des objets artificiels placés en orbite terrestre. Elle s'étend sur 110 m de longueur, 74 m de largeur et 30 m de hauteur et a une masse d'environ 400 tonnes. La station comporte une quinzaine de modules pressurisés, dont quatre consacrés aux expériences scientifiques, représentant un volume d'espace pressurisé d'environ 900 m3 dont 400 m3 habitables. Les panneaux solaires, d'une superficie de 2 500 m2, fournissent 110 kW d'électricité.

La station spatiale se déplace autour de la Terre à une altitude d'environ 350 à 400 kilomètres selon les réajustements de son orbite qui reste presque circulaire. Avec sa vitesse de 27 700 km/h (7,7 km/s), elle fait le tour de la planète 15 fois par jour. Depuis novembre 2009, chacun des 6 astronautes, au cours de son séjour d'une durée de 3 à 6 mois, partage son temps de travail entre les opérations d'assemblage, de maintenance, et les tâches scientifiques.

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