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Une mission habitée sur Mars en 2018 ?

Un ambitieux projet de mission habitée autour de Mars a été dévoilé par le multimillionnaire américain Dennis Tito, premier « touriste » à avoir volé dans l'espace en 2001. L'expédition vers la planète rouge est prévue en 2018. Son financement reste cependant très incertain.

Le voyage durerait 501 jours aller-retour. Le départ est programmé le 5 janvier 2018. Grâce à un gros lanceur, une capsule modifiée sera propulsée hors de l'orbite terrestre pour se placer sur la trajectoire de Mars, a expliqué M. Tito. La mission s'appuiera sur des technologies existantes et prouvées de transport spatial. Elles seront dérivées du secteur aérospatial privé, de la Nasa et de la Station spatiale internationale (ISS). M. Tito n'a pas donné d'estimation du coût de ce projet financé par des contributions privées. Il a signalé qu'il n'attend pas de participation financière de la Nasa, l'agence spatiale américaine. Il a également exclu une coopération internationale.

« Ce périple historique, avec un survol de la planète rouge à moins de 160 km d'altitude, est possible grâce à un alignement planétaire rare qui se produit tous les cinq ans ». Il place la Terre et Mars à la plus courte distance, a fait valoir M. Tito, 72 ans, lors d'une conférence de presse. De plus, le vol coïncidera avec un cycle de faible activité solaire. Cela permettra une plus faible exposition aux radiations, un des grands dangers pour l'équipage.

Le groupe d'aventuriers constitué autour de M. Tito a créé une fondation baptisée "Inspiration Mars". Celle-ci prévoit de recruter un équipage de deux personnes, de préférence un couple d'âge moyen, pour effectuer la mission « en tant que citoyens privés ». Un porte-parole de la Nasa a signalé dans un communiqué que l'agence spatiale américaine « poursuivrait ses discussions avec Inspiration Mars pour déterminer comment elle pourrait collaborer dans des activités pouvant être un complément de ses vols spatiaux habités et des projets d'exploration de Mars ».

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