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Virgin Galactic réussit un test moteur en vol

Le vaisseau « spatial » passagers de Virgin Galactic a effectué avec succès son premier test moteur en vol, a indiqué la compagnie fondée par le milliardaire britannique Sir Richard Branson. Son ambition est de faire voler des touristes à la frontière de l'espace.

SpaceShipTwo a allumé son moteur peu après avoir été largué par un avion baptisé WhiteKnightTwo qui avait transporté le vaisseau, accroché sous ses ailes, à une altitude de 14 000 mètres au-dessus du désert de Mojave en Californie. Le moteur de SpaceShipTwo a été allumé pendant seulement 16 secondes, ce qui a suffi à propulser le vaisseau à 1,2 fois la vitesse du son, précise la firme dans un communiqué publié sur son site internet. Le moteur sera allumé plus longtemps lors des prochains vols. L'objectif est que l'avion spatial ait suffisamment de vitesse pour atteindre plus de 100 kilomètres d'altitude à la frontière de l'espace.

« Ce succès supersonique ouvre la voie à l'objectif très réaliste d'un vol spatial (suborbital) à la fin de l'année», s'est réjoui Sir Richard Branson. Il s'est rendu dans le désert de Mojave pour observer ce vol d'essai. Plus de 500 personnes ont déjà pris des réservations pour un vol suborbital de quelques minutes en apesanteur à bord de SpaceShipTwo, versant un dépôt sur les 200 000 dollars (150 000 euros) que coûte le billet. Sir Richard a également indiqué qu'il amènerait sa famille dans un des vols pour montrer sa confiance dans la sûreté de ce vaisseau.

SpaceShipTwo a deux pilotes et peut transporter six passagers. Il constitue la version commerciale de SpaceShipOne, le premier vaisseau privé qui a atteint la frontière de l'espace en 2004, ce dernier est exposé au Mussée national de l'Air et de l'Espace à Washington.

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